Криптовалюта — разновидность цифровой валюты, создание и контроль за которой базируются на криптографических методах. Как правило, учёт криптовалют децентрализирован. Функционирование данных систем основано на таких технологиях как блокчейн, направленный ациклический граф, консенсусный реестр (ledger) и др. Информация о транзакциях обычно не шифруется и доступна в открытом виде. Для обеспечения неизменности базы цепочки блоков транзакцийиспользуются элементы криптографии (цифровая подпись на основе системы с открытым ключом, последовательное хеширование).

Термин закрепился после публикации статьи o системе Биткойн «Crypto currency» (Криптографическая валюта), опубликованной в 2011 году в журнале Forbes. Сам же автор биткойна, как и многие другие, использовал термин «электронная наличность» (англ. electronic cash).

Иногда новая криптовалюта появляется как ответвление (форк) от другой криптовалюты за счёт изменения параметров, что делает их несовместимыми. При этом обе криптовалюты могут иметь общую историю транзакций до момента разделения.

Эмиссия разных криптовалют может происходить через майнинг, форжинг или ICO.

Об экономической сути и юридическом статусе криптовалют ведутся дискуссии. В разных странах криптовалюты рассматриваются как платёжное средство, специфичный товар, могут иметь ограничения в обороте (например, запрет операций с ними для банковских учреждений).

Ключевой особенностью криптовалют является отсутствие какого-либо внутреннего или внешнего администратора. Поэтому банки, налоговые, судебные и иные государственные или частные органы не могут воздействовать на транзакции каких-либо участников платёжной системы. Передача криптовалют необратима — никто не может отменить, заблокировать, оспорить или принудительно (без приватного ключа) совершить транзакцию Однако участники сделки могут добровольно временно взаимно блокировать свои криптовалюты в качестве залога или установить, что для завершения/отмены сделки требуется согласие всех (или произвольных дополнительных) сторон.

Технология криптовалют исходит из того, что в сети нет доверенного узла — того, чьи действия гарантированно истинны и кто может подтвердить корректность чужих операций . Впервые эта проблема была решена в системе «Биткойн» за счёт искусственного усложнения внесения изменений в реестр истории операций. Для хранения данных транзакции объединяются в блоки, из которых формируется непрерывная цепочка (блокчейн). Непрерывность обеспечивается не столько нумерацией, сколько включением в текущий блок хеш-суммы предыдущего блока, что не позволяет изменить информацию в блоке без изменения хешей во всех последующих блоках. Все хеши отвечают определённым требованиям, выполнение которых требуется много времени либо очень дорого. Истинной считается только самая длинная цепочка. В разных криптовалютах право сформировать очередной блок получает выполнивший определённую работу (Proof-of-work), имеющий некоторую сумму на счету (Proof-of-stake), предоставивший некоторые ресурсы (Proof-of-space) либо за основу берётся иная процедура, которую легко проверить, но сложно выполнить или подделать.

Как правило, в криптовалютах разработчики изначально оговаривают верхний предел общего объёма эмиссии. Однако у некоторых криптовалют, таких как  и других, отсутствует фиксированный верхний предел общего объёма эмиссии и возможна как эмиссия, так и демиссия (путём обязательного уничтожения фиксированной суммы в каждой транзакции).

Большинство криптовалют обеспечивають — все транзакции между всеми адресами общедоступны, но нет данных о владельцах адресов. Однако личность владельца может быть установлена, если становится известна дополнительная информация. В ZeroCash изложена возможность заменить псевдонимность на анонимность].

Криптография для конфиденциальных платежей начала использоваться с 1990 года в системе DigiCash Дэвида Чома, компания которого обанкротилась в 1998 году. Эта платёжная система была централизованной.

Впервые термин «криптовалюта» начал использоваться после появления платёжной системы «Биткойн», которая была разработана в 2009 году человеком или группой людей под псевдонимом Сатоси Накамото Позже появились форки: Namecoin (децентрализованная DNS для регистрации внутри доменной зоны .bit), Litecoin (использует хеширование scrypt), PPCoin (использует гибридный механизм proof-of-work/proof-of-stake, не имеет верхнего предела объёма эмиссии), Novacoin (аналогична PPCoin, но использует scrypt) и множество других.

До июля 2013 года программное обеспечение всех криптовалют, кроме Ripple, базировалось на открытом исходном коде системы «Биткойн». C июля 2013 года стали появляться иные платформы, которые помимо криптовалюты поддерживают различную инфраструктуру — биржевую торговлю, магазины, мессенджеры и прочее. К таким криптоплатформам относятся: BitShares, Mastercoin, Nxt. Анонсируются и другие платформы.

Альткойны

Альткойнами (от англ. Altcoin, alternative coin) называют все криптовалюты, появившиеся после Биткойна.

Первые альткоины появились в 2011 году: Litecoin и Namecoin. Их разработчики стремились преодолеть ряд проблем, свойственных Биткойну (например, Litecoin обладает более высокой скоростью транзакци) или использовать технологию блокчейна в других областях (Namecoin разрабатывался для построения альтернативных корневых DNS-серверов).

Многие альткойны по своей сути очень похожи на Биткойн, имеют сходные характеристики и для работы с ними может использоваться то же оборудование, что и для Биткойна. Но некоторые криптовалюты имеют существенные отличия. Ethereum за счёт использования «умных контрактов» превратился в крипто-платформу. Ещё сильнее независимость от Биткойна видна в Ripple, которая фактически является централизованной системой. Ряд криптовалют, например Dash, сделали акцент на усилении анонимности.

По состоянию на 2015 год, около 400 альткойнов являлись «мёртвыми», их стоимость была равна нулю.

Существуют различные способы приобретения криптовалют. Новые (эмитированные) количества распределяются по изначально оговоренным процедурам, специфичным для каждой из криптовалют (майнинг, форжинг, ICO). Майнинг и форжинг направлены на построение блокчейна: создатели новых блоков награждаются некоторым количеством эмитированной криптовалюты. При этом обычно не существует иного пути поступления в оборот новых партий криптовалюты. ICO является способом привлечения финансирования через продажу партий новой криптовалюты, которые изначально были сгенерированы и принадлежали организатору ICO. Затем остальные желающие могут получить выпущенную криптовалюту от тех, кто ей уже владеет — в обмен на обычные деньги, либо в обмен на предоставленные товары или услуги, либо в качестве пожертвований или как займ. Обмен можно проводить непосредственно между заинтересованными лицами без посредников или с помощью какой-либо из многочисленных площадок обмена цифровых валют.

 

Общее число криптовалют на март 2015 года превышало 2000. Следующие криптовалюты по состоянию на май 2018 года обладают наибольшей капитализацией:

ЗапускСтатусНаименованиеОбозначениеОсновательХеш функцияВерификация блоков 
(Proof-of-stakeProof-of-work, или другие)
Дополнительно
2009АктивнаBitcoinBTC,[33][34] XBTСатоси Накамото[35]SHA-256d[36][37]PoW[37][38]Первая и самая популярная криптовалюта с наибольшей рыночной капитализацией.
2015АктивнаEthereumETHVitalik Buterin[39]Ethash[40]PoWПоддерживает Тьюринг-полные умные контракты.
2013АктивнаXRP (Ripple)[41][42][43]XRP[43]Chris Larsen &
Jed McCaleb[44]
ECDSA[45]«Consensus» 
2017АктивнаBitcoin CashBCH[46], BCC SHA-256dPoWОтделилась от bitcoin.[47]
2011АктивнаLitecoinLTCCharles Lee[48]ScryptPoWПервая криптовалюта, использующая Scrypt в качестве хеш-функции.[49]
2014АктивнаStellarXLMДжед МакКалеб[en]Джойс КимStellar Consensus Protocol (SCP) [50]Stellar Consensus Protocol (SCP) [50]Платформа для валютных операций в режиме реального времени.
2018АктивнаCardanoADACharles Hoskinson, Jeremy Wood PoS 
2015АктивнаIOTAIOT, MIOTA[51]David Sønstebø, Sergey Ivancheglo, Dominik Schiener and Dr. Serguei PopovSHA-3Directed acyclic graph 
2014АктивнаNEONEODa Hongfei, Erik ZhangSHA-256 и RIPEMD-160dBFT 
2014АктивнаMoneroXMRMonero Core TeamCryptoNightPoWКриптовалюта на основе протокола CryptoNote, ориентированная на повышенную анонимность транзакций.

 

Правовой режим криптовалют в значительной степени варьируется от страны к стране и по-прежнему остается неопределенным или меняющимся во многих из них. В то время как некоторые страны разрешили операции с криптовалютами, другие запретили или ограничили их. Например, Народный банк Китая в начале 2014 года запретил операции с биткойнами китайским финансовым учреждениям, но не запретил гражданам сделки с криптовалютами.

В России криптовалюты как таковые не подпадают под запрет или ограничения на владение, но не могут использоваться как средство платежа, так как незаконно покупать товары на любую валюту, кроме как за рубли.

Государственные учреждения, ведомства и суды разных стран классифицируют криптовалюты по-разному. 25 марта 2014 года Служба внутренних доходов США (IRS) постановила, что биткойн будет рассматриваться как собственность для целей налогообложения, а не как валюта. Это означает, что биткойн будет облагаться налогом на прирост капитала. Одно из преимуществ этого решения состоит в том, что оно разъясняет статус биткойна. Инвесторам больше не нужно беспокоиться о том, что инвестиции или прибыль от биткойнов являются незаконными или о том, как сообщать о них в IRS[54]. В статье, опубликованной исследователями из Оксфорда и Уорика, было показано, что биткойн имеет характеристики, более близкие к рынку драгоценных металлов, чем к рынку традиционной валюты, что соответствует решению IRS.

22 октября 2015 года Европейский суд постановил, что операции обмена биткойнов на фиатные деньги освобождаются от НДС. Транзакции в биткойнах были отнесены к платёжным операциям с валютами, монетами и банкнотами, и потому не подлежат обложению НДС. Суд рекомендовал всем странам-членам Евросоюза исключить криптовалюты из числа активов, подлежащих налогообложению.

В марте 2016 года Кабинет министров Японии одобрил пакет законопроектов, которые, в частности, признавали Bitcoin законным платёжным средством.